Расположенная в Эль Сегундо, штат Калифорния, компания была основана в 1945 году и получила название от имен основателей – Гарольда Мэтсона и Эллиота Хэндлера. Сначала фирма занималась выпуском багетов, однако Хэндлер, позже выкупивший бизнес, настаивал на производстве игрушек, и первой такой продукцией стала игрушечная гитара укулеле.

Революционным для компании (и для всего мира) стало создание в 1959 году куклы Barbie (от имени дочери Хэндлера – Барбары). С тех пор линейка бренда обзавелась целым семейством знакомых и родственников – другом Кеном, подругами Мидж и Кристи, сестрами Скиппер и Тутти и т.д. – и стала культовой.

Помимо Barbie, фирма выпускает множество других игрушек, самой популярной из которых является линейка кукол Monster High из «Школы монстров» с добрыми персонажами вроде Дракулы, Мумии и Франкенштейна.

В Mattel не делают тайны из того, что практически вся их продукция изготавливается сегодня в странах Юго-Восточной Азии.

Основным конкурентом Mattel является более чем втрое отстающая от нее по прибыли MGA Entertainment, известная в первую очередь линейкой кукол Bratz. В 2011 году MGA отсудила у Mattel более 0,3 млрд долларов по обвинению в промышленном шпионаже. Речь шла главным образом о технологиях.